Un nuevo mar de Aral: el lago Poyang (China).


El lago Poyang, la masa de agua dulce más grande de China y completamente navegable, lleva años en progresiva disminución. De los más de 5100 km2 que llegó a ocupar; poco menos que la superficie de Cantabria (5321 km2), ahora no llega a más 3100 km2 y unos escasos 200 km2 en la época seca, la tercera parte de la superficie de la ciudad de Madrid. Aumento de temperaturas, uso de agua para agricultura y especialmente el uso de los sedimentos del lago, están detrás de esta progresiva desaparición. 2025 según algunos estudios. Un nuevo mar de Aral.

Poyang Lake - Xinhua - Barcroft Images.jpg

Lago Poyang – Xinhua – Barcroft Images

El layo Poyang es o era el lago de agua dulce más grande China. Situado en el este de China y alimentado por los ríos Gan, Xin y Xiu; y conectado por un canal con el Yangtze al que envía y del que recibe aguas, era un lago completamente navegable, un importante refugio para más de 400.000 de aves migratorias, una importante reserva pesquera de camarones, una arena muy apreciada para su uso en la construcción, y de uso de agua para el riego de arrozales, en una de las regiones con mayor producción de arroz de China.

Digo que era completamente navegable y contectado al Yangtsé, ahora ya no lo es tanto, o va camino de ser un río no navegable, tal y como le ocurre a la fotografía de arriba.

1

Mapa de Zhang et al. 2016. Journal of Great Lakes Research 42(2): 364-374

Aunque su superficie fluctuaba cada año, especialmente en la época de invierno, desde 2000 y especialmente en 2008, ya se alertaron de los primeros signos de reducción de su superficie.

A finales de 2016 el impacto de la reducción de su superficie fue más destacable con apenas 200 km2 de superficie útil, durante el invierno, aunque en su época de máxima capacidad puede llegar a los 3000 km2, como fue en el mes de junio de 2015.

Sin embargo, las estimaciones más realistas, esperan que para 2025 el lago haya desaparecido por completo, ya que las lluvias y el aporte de los ríos van a ser insuficientes para mantenerlo.

¿Cambio global? ¿La presa de las tres gargantas?

Si bien la desaparición del lago de Aral se suele explicar desde el punto de vista agrícola, por la utilización de las aguas de los ríos que lo alimentaban en el cultivo de algodón en la URSS (Cómo la industria soviética del algodón se bebió un mar entero), en el caso del Poyang, no existe una única causa o causa principal. O quizás sí.

Aunque actualmente se recurre al cambio global como explicación de casi todos los males, en este caso, el cambio global; en este caso la reducción de lluvias, no explica todas las causas.

poyang_lake_784px_0-5sec_step

Evolución del lago entre julio de 2015 y mayo de 2016. Imágenes vía ESA Poyang water surface evolution

En los últimos años se ha ido explicando que la construcción de la presa de las tres gargantas, la más grande del mundo, era uno de los responsables de la reducción del caudal del Yangtsé (al que desagua el lago pero que también aporta flujo de agua al lago) (Mei et al. 2015).

Sin embargo, aunque Mei et al. estimaron hasta en un 56% el impacto de la presa en la modificación del caudal y por tanto del descenso en el lago, la realidad es que no sería la principal explicación, especialmente cuando se observa la situación de la lago (a más de 500 km aguas abajo de la presa) y que la reducción del volumen del lago se lleva observando desde inicios de siglo.

La mina de arena más grande del mundo.

Quizás el factor que mejor explica su progresiva reducción ha sido la expansión de las ciudades y las infraestructuras chinas. ¿Y qué tiene que ver esto? Además de la eutrofización y contaminación por contaminantes inorgánicos (metales pesados) y orgánicos (principalmente por una importantísima industria papelera) de las industrias, agricultura y ciudades cercanas al lago, la arena utilizada para la construcción tiene gran parte de culpa de esta reducción del lago.

full_barges2_going_north_ganriver_poyang-720x478

Gabarras utilizadas en la minería de arena – Fotografía de James Burnham, University of Wisconsin/International Crane Foundation.

Tal y como explicaban Lai et al. en un paper publicado en 2014 en Journal of Hydrology y posteriormente otro paper de Zhang et al. en 2016 en el Journal of Great Lakes Research, unos 236 millones de metros cúbicos de arena se retiraban cada año del lago para su uso en la construcción, mientras que los afluentes, apenas aportaban 30 millones de metros cúbicos (para más información, esto de Vince Beiser en “Is Shanghai’s Appetite for Sand Killing China’s Biggest Lake?“).

2.png

Zhang et al. 2016. Journal of Great Lakes Research 42(2): 364-374

Este aprovechamiento de los sedimentos para su utilización en áridos, convierte al lago en la mayor mina de arena del mundo, mayor que la combinación de las tres grandes minas de arena de Estados Unidos.

Este problema, el de la minería de arena va a ser uno de los grandes problemas medioambientales de los próximos años (Sand mining: the global environmental crisis you’ve probably never heard of y Sandmining is destroying Asia’s rivers), aunque daría para otro post.

Para explicarlo fácil, la cantidad de arena que se extrae en el lago y en el canal de salida del mismo hacia el Yangtsé, ha hecho que éste se haya ido profundizado y ampliando, casi duplicando la cantidad de agua que fluye hacia el Yangtsé.

Las gallinas que salen son más de las que entran... Los menores niveles de agua en el lago por esta mayor salida, se traduce en un descenso de la calidad del agua y del suministro a los humedales circundantes, refugio y hábitat de aproximadamente 400.000 aves migratorias durante los meses de invierno. En  Lakepedia se puede observar la evolución del lago entre el año 2000 y 2013 (pincha aquí).

1.png

Comparativa entre 1995 y 2013. Fotografía vía Nasa Earth Observatory, donde se indican las zonas de extracción de arena en el canal de salida de agua hacia el Yangtsé.

 

¿Un remedio peor que la enfermedad?

Las autoridades chinas en un afán por poner puertas al campo, llevan con la idea de hacer un sistema de presas para reducir las pérdidas de agua en el lago, en un sistema parecido al que se intenta hacer con el mar de Aral (Dam project aims to save Aral Sea, Waiting for the seaKazakhstan: Measuring the Northern Aral’s Comeback y The Aral Sea springs back to life).

El problema de esta solución es que su impacto puede ser peor que el posible remedio, por la cantidad de fauna que depende del lago.

Quizás, la solución más sencilla sería reducir o prohibir la minería de arena, pero hoy en día es una industria muy fuerte, de la que dependen miles de personas, especialmente de forma ilegal. Cada hora se extraen 10.000 toneladas de arena.

Más sobre el tema en Comments on the First Public Notice for the Environmental Impact Assessment on the Poyang Lake Water Conservancy Project in Jiangxi Province

The announcement for the environmental impact assessment (EIA) for the Poyang Lake Water Conservancy Project provides little information on the impact analysis or the proposed design for the project.  An EIA should only proceed following a broad analysis and consensus regarding the threats to Poyang Lake and an open consideration of alternative solutions.  The recent announcement emphasizes that the project’s objective is to slow the decline in water levels in autumn.  ICF has conducted field investigations annually since 1999. The two years when conditions were the worst for cranes and other waterbirds occurred during or shortly after severe floods, for which the Poyang Lake Water Conservancy Project affords no remedy. 
 
Prior to an EIA, a project evaluation must be conducted based on clear understanding of the threats to the lake.  Recent studies indicate that a major cause for earlier autumn water outflows has been the intensive sand dredging occurring near the lake’s outlet.  Satellite imagery reveals that the outlet has grown wider and deeper.  Sand dredging presents a very different challenge than do changes to the flow of the Yangtze River, and might require different solutions — potentially much less expensive and risky to the lake ecology than the currently proposed project. 
 
One dominant feature of Poyang Lake is the remarkable fluctuation in its water levels within and among years, which underlies its many ecological values and ecosystem services. This variability drives the ecology and productivity of the system.  It is our understanding that operational plans for the water control structure include maintaining predetermined water levels during the autumn, winter and early spring periods.  Lessons from many studies around the world, however, indicate that wetlands thrive on the dynamics of drought, flood, and changing water patterns.  Understanding of Poyang Lake ecology and ecosystem function, vital to millions of people as well as waterbirds, is still insufficient. 

Gracias a Andreu Escivá por el chivatazo en Twitter.

 

Más en:

– WorldLakes – Poyang (Boyang, Po Yang Hu, Poyanghu)

– Lakepedia – Before and After Images That Show China’s Largest Freshwater Lake Drying Up

– De Leeuw et al. 2010. Strategic assessment of the magnitude and impacts of sand mining in Poyang Lake, China. Regional Environmental Change 10 (2), 95-102.

– Lai et al. 2014. Sand mining and increasing Poyang Lake’s discharge ability: A reassessment of causes for lake decline in China. Journal of Hydrology 519: 1698-1706

– Mei et al. 2015. Linkage between Three Gorges Dam impacts and the dramatic recessions in China’s largest freshwater lake, Poyang Lake. Scientific Reports 5: 18197.

– Zhang et al. 2015. Examining the influence of river–lake interaction on the drought and water resources in the Poyang Lake basin. Journal of Hydrology 522: 510-521.

– Zhang et al. 2016. Erosion and deposition within Poyang Lake: Evidence from a decade of satellite data. Journal of Great Lakes Research 42(2): 364-374.

– Liao et al. 2017 – Eutrophication in Poyang Lake (Eastern China) over the Last 300 Years in Response to Changes in Climate and Lake Biomass. PLoS One. 2017; 12(1): e0169319.

– Nasa Earth Observatory – Poyang Sand Mining 

– Chinadialogue – Sandmining is destroying Asia’s rivers

– BBC – Waiting for the sea

– Wetlands International – Comments on the First Public Notice for the Environmental Impact Assessment on the Poyang Lake Water Conservancy Project in Jiangxi Province

– Croucher Foundation – The Poyang Lake dilemma

– The Guardian – Sand mining: the global environmental crisis you’ve probably never heard of

– NYTIMES – As China’s Largest Freshwater Lake Shrinks, Solution Faces Criticism

– BBC – Cómo la industria soviética del algodón se bebió un mar entero

– BBC – Dam project aims to save Aral Sea

–  EURASIA — Kazakhstan: Measuring the Northern Aral’s Comeback

– World Resources Institute – Disappearance of the Aral Sea

– Sixth Tone – Experts Worry Poyang Lake Floodgate Will Destroy Habitats

– Sixth Tone – Demand for Sand Sucks Life From China’s Largest Freshwater Lake

– New Security Beat – Is Shanghai’s Appetite for Sand Killing China’s Biggest Lake?

– ESA – ESA’s Dragon cooperation with China extended to 2020

China’s eco-warriors make last stand against Poyang Lake dam

Anuncios
Publicado en Uncategorized | Etiquetado , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , | Deja un comentario

Cómo decide la planta si crecer o entrar en modo ahorro


En las plantas superiores, las ramas se forman a partir de unas pequeñas estructuras conocidas como yemas axilares y localizadas en la base de las hojas. Las yemas axilares contienen una versión comprimida de la rama, y solo se activan y elongan ante condiciones ambientales e internas favorables. En caso contrario permanecen durmientes.

Una investigación realizada por científicos del Centro Nacional de Biotecnología del CSIC (CNB-CSIC) desvela que los genes activados por la falta de nutrientes (conocidos como genes del ayuno de carbono) están relacionados con la toma de esta decisión en la yema: crecer, o esperar hasta que las condiciones sean más adecuadas. El trabajo ha sido en Frontiers in Plant Science.

Según los investigadores, esta respuesta se parece mucho a la de cualquier otra célula animal, vegetal o de levadura que tenga poco azúcar disponible. Si hay pocos nutrientes, la célula detiene su crecimiento.

“En yemas axilares, esta respuesta genética ocurre incluso antes de que el azúcar sea escaso –explica Pilar Cubas, investigadora del CNB-CSIC y autora principal del trabajo–. Es suficiente que la planta anticipe una situación en la que sufrirá un ayuno de azúcar (días cortos, mucha luz infrarroja, etc.) para que las yemas entren en modo ahorro y traten de no gastar más de lo estrictamente necesario”.

Este trabajo se ha realizado sobre una especie herbácea (Arabidopsis thaliana) y dos leñosas (chopo y vid). “El patrón de genes activos en las yemas durmientes de estas tres especies tan diferentes coincide. Esto nos indica que son genes evolutivamente muy conservados, y con un papel muy importante en la dormición de las plantas superiores”, explica Cubas.

Mantener las yemas en estado durmiente permite a las plantas resistir a la sequía, un suelo pobre, poca luz u otras situaciones adversas. En las plantas leñosas muchas de sus yemas permanecen durmientes desde el verano-otoño hasta la siguiente primavera. Los científicos consideran que esta capacidad ha permitido a las plantas colonizar hábitats con condiciones fluctuantes en las que no sería posible un crecimiento continuado.

En el estudio han colaborado tanto expertos en el desarrollo de las plantas como bioinformáticos. Juntos han identificado los genes comunes que inducen el estado durmiente de las yemas en las diferentes especies.

“Ahora estamos tratando de entender cómo se relacionan la percepción de las señales que permiten a las plantas anticipar tiempos de escasez de carbono y energía, con las respuestas del modo ahorro que se encienden en la yema axilar en esa situación”, explica Cubas.

Más en Tarancón Carlos, González-Grandío Eduardo, Oliveros Juan C., Nicolas Michael, Cubas Pilar. A Conserved Carbon Starvation Response Underlies Bud Dormancy in Woody and Herbaceous Species. Frontiers in Plant Science 2017; 8:788 10.3389/fpls.2017.00788

Publicado en Uncategorized | Etiquetado , , , , , , | Deja un comentario

#Lecturasdedomingo (97)


Ciencia

– Ya era hora de que alguien denunciara las conferencias científicas de “Conference Series”: South African dietician alleges Melbourne science conference a fake.

Not all PhD supervisors are natural mentors – some need training  y The three-year PhD program: good for students? Or too good to be true?

Descongelando gracias a Fourier (o cómo descongelar rápido y sin perder la calidad)

¿Existen riesgos a largo plazo en la donación de óvulos?

– Xylella fastidiosa y el desastre agroecológico de Italia

Grandes incendios y un mito que cae: la ‘regla del 30’ se cumple en 1 de cada 3 casos y «Decir que el eucalipto arde más que otras especies de árboles no es verdad».

Extraer CO2 de la atmósfera podría llegar a costar cientos de billones de euros.

Una pequeña historia sobre el maíz.

Sobre cómo se descubrió el petróleo en Noruega.

Root intelligence: Plants can think, feel and learn.

DNA evidence is rewriting domestication origin stories

 

Economía/Empresas

‘Adultos en la sala’: la ciega arrogancia de Varoufakis.

– El abogado de Odebrecht: “La constructora pagó fiestas con mujeres a políticos de República Dominicana”.

In an hour a sex worker in Medellín, Colombia can make the equivalent of a month’s minimum wage in Venezuela.

– Avianca deja de volar a Venezuela, y se suma a una larga lista de aerolíneas que han dejado el país. Control cambiario, seguridad, robos en los equipajes en el aeropuerto o que el queroseno que se sirve en Venezuela es de mala calidad…. en Venezuela!! “Avianca Halts Flights From Venezuela“.

Todas las centrales de carbón en España superan los límites europeos de contaminación atmosférica.

 

Periodismo

El final del ‘impuesto’ del terror de ETA.

Muerte en el lavadero. María del Carmen Martínez, viuda del expresidente de la Caja de Ahorros del Mediterráneo Vicente Sala, fue asesinada a finales de 2016. Recibió dos tiros en la cabeza. Su yerno ha sido imputado por el crimen.

– Documental en BBC MUNDO: Quiénes forman “La Resistencia” que protesta contra el gobierno de Nicolás Maduro en Venezuela.

Maduro cumple con el legado de Chávez, no lo está traicionando.

Estas son las caras de una posible transición en Venezuela.

What the Hell Is Happening in Venezuela?

Guelph’s post-Mercury blues: How an Ontario city is coping without its local newspaper.

Publicado en Uncategorized | Etiquetado , , , , , , , , , , , , , , , | Deja un comentario

¿Qué necesitamos los jóvenes investigadores?


Algunas propuestas…

– Ejecución del 100% del presupuesto destinado a I+D+i y que no quede sin ejecutar como pasa siempre (El Gobierno no gastó el 46% de los presupuestos de I+D en 2013 o El viejo truco del Gobierno para ocultar sus recortes en ciencia)
– Regularidad, coordinación y transparencia en las convocatorias de financiación. Que no queden sin publicar según los años o que desaparezcan convocatorias.
– Eliminación de los cuellos de botella durante la carrera investigadora.
– Desarrollo de Regulación del contrato predoctoral.

Más desarrollado en Decálogo de Objetivos (Federación de Jóvenes investigadores).

dl1964 (1)

Publicado en Uncategorized | Deja un comentario

Cómo detectar whisky adulterado de forma rápida y barata


El whisky puede ser muy caro, y por lo tanto, la adulteración del mismo, puede ser muy rentable mediante diversas formas y tipos. Añadir agua, etanol barato o el uso de colorante de caramelo, pueden ser algunas de las formas de adulteración más utilizado. Para detectar las adulteraciones, normalmente requieres de un HPLC o una espectrometría de masas, pero es muy caro y lento. Ahora, investigadores brasileños y americanos han desarrollado un método por unos 2 centavos de dólar.

Whisky

Fotografía de Christian Cooper en Flickr

 

La mayoría de formas de identificar bebidas alcoholicas adulteradas, se basaban en el uso de cromatografías líquidas de alta eficacia (HPLC) o espectrometrías de masas, pero son técnicas muy caras, lentas y que requieren de equipos y laboratorios especializados.

 

Ahora, investigadores de la Universidad Federal de Goiás (Brasil), la Colorado State University (Estados Unidos) y la policía federal de Brasil, han desarrollado un método barato y rápido para detectar whisky adulterado, mediante una simple tira colorimétrica, de la misma forma que ocurre con la detección de drogas.

El método, basado en la concentración de sacarosa y similar a las tiras de pH utilizadas en el análisis de aguas o en las tiras rápidas de detección de drogas, acaba de ser publicado en Chemical Communications y puede suponer un gran avance por su rapidez y coste, menos de dos minutos y dos centavos de dólar.

1

Cardoso et al. 2017. A paper-based colorimetric spot test for the identification of adulterated whiskeys. Chem. Commun. Doi: 10.1039/c7cc02271a

Para desarrollarlo, se utilizaron más de 100 muestras de whisky falso detectadas por la policía federal de Brasil. En todas las muestras, destaca la existencia de diferentes concentraciones de caramelo (sacarosa), que cuando se mezcla con otros reactivos, la muestra presenta un color más rojizo. Además, muchas de las muestras falsas utilizan agua del grifo, que normalmente lleva cloro y flúor, elementos que pueden ser detectados con el test, y que en las muestras originales no existe o está en concentraciones muy bajas.

El equipo creó pozos redondos en un pedazo de papel usando la impresión de la cera. Los pocillos se utilizaron entonces para combinar primero la muestra de whisky y una solución de ácido cítrico. En una segunda etapa, se añadieron soluciones de glucosa oxidasa y NaOH, así como una solución salina tamponada con fosfato de sodio. Finalmente, se añadió a cada pocillo una solución que constaba de glucosa oxidasa, peroxidasa, 4-aminoantipirina (4-AAP) y sulfonato de 3,5 dicloro-2-hidroxibenceno (DHBS).

23

El investigador responsable del método, el doctorando en química Thiago Miguel Garcia Cardoso. Vía Globo – UFG desenvolve testes rápidos para descobrir se uísque é falso

La detección se basa en la sacarosa del caramelo utilizado para dar color de forma artificial en algunas marcas de whisky o para adulterarlo, el cual se hidroliza en presencia de ácido cítrico, para dar glucosa y fructosa. La enzima glucosa oxidasa convierte entonces la glucosa en ácido glucónico y peróxido de hidrógeno.

En el último paso, el ácido glucónico forma un colorante de quinona monoamina de color magenta con la tercera solución (que contiene 4-AAP y DHBS). El cambio de color resultante se puede ver a simple vista. El método funciona particularmente bien para whisky adulterados con alto contenido de caramelo.

2.png

Cardoso et al. 2017. A paper-based colorimetric spot test for the identification of adulterated whiskeys. Chem. Commun. Doi: 10.1039/c7cc02271a

Según indican los investigadores, el coste del método estaría en unos 0.02 centavos de dólar por muestra y el tiempo estimado para obtener resultados, apenas de dos minutos.

3.png

Cardoso et al. 2017. A paper-based colorimetric spot test for the identification of adulterated whiskeys. Chem. Commun. Doi: 10.1039/c7cc02271a

 

Más información:

Noticia vía Chemistry Views – Detecting Whiskey Forgery

– Cardoso et al. 2017. A paper-based colorimetric spot test for the identification of adulterated whiskeys. 2017. Chem. Commun. Doi: 10.1039/c7cc02271a

– Globo – UFG desenvolve testes rápidos para descobrir se uísque é falso

– Chromatography Today – What’s the Difference between Different Whiskeys? Chromatography Takes on the Taste Challenge.

Publicado en Uncategorized | Etiquetado , , , , , , , , , , , | Deja un comentario

#LecturasdeDomingo (96)


Ciencia

Champagne, azúcar y burbujas Choque de copas en un brindis y la suma de Gauss.

Los postdoc en Estados Unidos y el derecho a la conciliación familiar

La selección de profesorado universitario: Atrapados entre dos malos modelos

365 curiosidades de física cuántica, computacional y estadística.

Altas dosis de cafeína ayudan a los ratones a perder peso y ¿Por qué los productos anticelulíticos llevan cafeína?

– Sobre Podemos y el Wifi: Dejad que los niños se acerquen a la wifi

Noruega (misión salvar la selva) está empezando a hartarse de incumplimientos.

¿Por qué muchos bebés nacen antes de las 8.00 AM?

La ciencia y la competencia.

La definición de kilogramo va a cambiar.

Tras una 10 años de vacunación caen las tasas de infección, condición necesaria para desarrollar cancer de utero.

Una única prueba para detectar el cáncer en la sangre aspira a salvar millones de vidas.

Industria/Medio Ambiente/Sanidad

– Guatemala: 48 precios para un ibuprofeno.

Global shortage of penicillin: Reasons and consequences.

Two decades ago, U.S. tech companies stopped using chemicals linked to birth defects. Their Asian suppliers did not.

– “No existen sitios que tengan mucha mortalidad por tumores cerebrales con bajas concentraciones de radón“. Sobre el radón en este blog “Radón: el enemigo invisible

UK risks becoming ‘dumping ground’ for plastic after Brexit  Could a money-back scheme clean up the UK’s plastic bottle plague?

– Sobre los incendios en Doñana: Las causas de los incendios forestales en España. ¿Quién quema el monte?El Infoca y el uso del Big Data: Datos al rescate de DoñanaEl incendio de Doñana, desde dentro: dos ecologistas en primera línea de fuego.

La huella ecológica de la URSS.

In Venezuela, a once-leading AIDS program lies in ruins.

EL COMERCIO INTERNACIONAL NO ES NI HÉROE NI VILLANO

 

Periodismo

Una pluma alumbra Cuba. Carlos Manuel Álvarez retrata los pesares de su pueblo en su primera compilación de crónicas

“Tenemos un hijo por gestación subrogada y el cónsul no quiere registrarlo”.

Subastas de esclavos a las puertas de Europa.

ANATOMÍA DE UNA MASACRE – La historia del asalto mortal a un pueblo mexicano cerca de la frontera con Texas. Y la operación antidrogas estadounidense que lo desencadenó.

Publicado en Uncategorized | Etiquetado , , , , , , , , , , , | Deja un comentario

Cómo Islandia y los Emiratos son grandes productores de aluminio sin reservas de bauxita


Islandia, ese país minúsculo pero que tanto estuvo en boca de todos durante la crisis mundial, se está convirtiendo en uno de los mayores productores de alumnio. Este año, la producción de aluminio en Islandia va a superar a la de todo el producido en Estados Unidos (octavo productor mundial), tal y como comenta el NY Times en un artículo. Lo mismo sirve para los Emiratos Árabes. Un dato, Islandia y los Emiratos no tienen bauxita, el mineral necesario para producirlo.

DSCN0168

Bauxita – Vía Guillaume en Flickr 

Antes de nada, ¿cómo se produce el aluminio?

Aunque el aluminio es uno de los minerales más abundantes en la corteza terrestre (8%), también se trata de uno de los metales más caros de obtener.

La obtención del aluminio es un proceso muy contaminante, tanto en la extracción de la bauxita (Bauxite in Malaysia: The environmental cost of mining) como en los procesos posteriores en la conversión de bauxita a aluminio,  que dan lugar a gigantes balsas de residuos que pueden romper como ocurrió en Hungría. También es un proceso con un consumo gigantesco de energía, una de las causas por las que las industrias siderúrgicas en España están en serio peligro y por las que Alcoa está valorando la venta de sus fábricas en Coruña, San Cibrao y Avilés.

640px-bc3bctzflethermoor_rotschlammdeponie_luftaufnahmen_2012-05-by-raboe-478-1

Balsa de lodos de sosa utilizados en el proceso de obtención de aluminio. Vía Wikipedia

Aunque el aluminio es un elemento muy abundante en el suelo, es un elemento muy caro de obtener. El aluminio como tal, se obtiene a través de diferentes procesos desde la bauxita, un mineral rico en aluminio (un 20-30% de su masa) y con importantes yacimientos en Caribe, Australia, Brasil y África, especialmente África.

El proceso Bayer, es el método industrial más utilizado para producir alumina a partir de la bauxita, y se basa en la disolución de la bauxita con sosa. Por diferentes procesos de decantación, separación y calcinación; se obtiene la alúmina, un óxido de aluminio (Al2O3).

Al(OH)3 + OH + Na* → Al(OH)4 + Na*
AlO(OH)2 + OH + H2O + Na* → Al(OH)4 + Na*
2 Al(OH)3 → Al2O3 + 3 H2O

Posteriormente, esta alúmina se somete a un proceso de electrolisis por el proceso Hall-Héroult, para obtener finalmente aluminio.

2Al2O3 + 3 C → 4 Al + 3 CO2

obte-alum-prim

Aseral – Proceso de producción del aluminio

Este proceso es muy caro energéticamente, ya que cada tonelada de aluminio requiere entre 17 y 20 MWh de energía, lo que se traduce en un coste del 25-40% del precio final del aluminio y de ahí que el aluminio sea uno de los metales más caros de obtener.

De cada cuatro toneladas de bauxita, se obtienen 2 de alúmina y de esas dos, únicamente una tonelada se convertirá en lingotes de aluminio.

 

Islandia y el aluminio como salida de la crisis económica

Islandia basó parte de su prosperidad en la exportación del bacalao, y en las últimas décadas, en los servicios bancarios que dieron lugar a su crisis en 2008. Bajo la supervisión y recomendación del FMI (y no por encarcelar banqueros), Islandia salió de la crisis gracias a un importantísimo plan de recortes presupuestarios, créditos del FMI, países nórdicos y Rusia; y una fortísima devaluación de la corona islandesa.

La devaluación de la corona islandesa favoreció el aumento de las exportaciones de pesca, principalmente bacalao; y el aumento de turistas aprovechando los bajos precios. Estos bajos precios, también han servido para que Islandia se esté comenzando a convertir en uno de los mayores productores de aluminio del mundo.

Aunque desde 1969 Rio Tinto Alcan tiene una fundición del aluminio, esta industria se fue ampliando posteriormente en 1998 con otra planta de Norðurál y otra en 2008 por parte del gigante de Alcoa. Con solamente tres fundiciones, Islandia produce más de 840.000 toneladas al año de aluminio, convirtiéndose en el octavo productor mundial. Esta cifra es ligeramente superior a la producida de todo Estados Unidos, y superior a la producida por Brasil, un país con grandes reservas de bauxita.

Islandia no tiene bauxita para producir aluminio, pero sí unos precios de electricidad muy bajos gracias a la energía geotérmica y a la existencia de cinco grandes embalses hidroelécticos que recogen el agua de los glaciares. Como resultado, la energía en Islandia es un 30% más barata que en Estados Unidos y en 2015 sirvió para un acuerdo entre Reino Unido e Islandia, para que ésta realice un estudio de viabilidad para exportar energía a las islas británicas (PDF).

Un ejemplo del consumo de energía que tiene esta industria, en el año 2010, el 73% del consumo de energía en Islandia lo representaron estas tres factorías.

icelandmapjpeg.jpg

Vía Saving Iceland – Aluminium Production in its Global Context.

 

Un futuro con controversia

A pesar del beneficio de la industria del aluminio en las exportaciones de Islandia y en el empleo, también representa una importante fuente de contaminación a niveles de los países de Europa del este o por los importantes niveles de fluoruros en las zonas cercanas a estas industrias (Is fluoride hurting Iceland’s farm animals?).

Poco antes del crack económico de Islandia, Björk y Sigur Rós habían organizado un concierto contra la industria del aluminio en el país y sus problemas medioambientales (Björk and Sigur Rós play for the cause).

Más sobre el tema en Iceland Renews Push for Aluminium Plant Hand in Hand: Aluminium Smelters and Fluoride Pollution.

 

 

Islandia no es el único gran productor sin bauxita

Aunque Islandia representa un caso paradigmático de cómo un minúsculo país puede producirse en un megaproductor sin tener un bauxita, lo mismo sirve Bahrain (970.000 Toneladas) y con una producción similar a la Islandia. Aunque caso paradigmático es el de los Emiratos Árabes Unidos… el quinto productor mundial de aluminio (2.4 Millones de toneladas).

Uno de los complejos siderúrgicos de EGA en Emiratos Árabes Unidos. Vía Youtube.

Bajos precios de energía a partir del gas, una situación estratégica, la firma de acuerdos comerciales con Guinea Conakry (el país con las mayores reservas) para importar millones de toneladas, y los bajos costes salariales por la mano de obra inmigrante…del desierto a su coche o a su lata de coca cola.

 

Para contextualizar estas cifras de ambos países, España tiene una producción teórica de unas 600.000 toneladas anuales, una cifra bastante baja considerando la capacidad productiva de España con cerca de 45 factorías de diferente capacidad, destacando las tres grandes factorías del gigante de Alcoa.

 

Alcoa y el precio de la energía en España

Esto sirve para explicar perfectamente el problema existente en Coruña, San Cibrao o Avilés con Alcoa. La subida de los precios de la energía industrial ha hecho que para Alcoa, uno de los gigantes del sector, sólamente la planta de San Cibrao sea rentable.

La modificación del antiguo sistema de subasta originó protestas del grupo, que amenazó al Gobierno con cerrar sus plantas. Esta circunstancia provocó la intervención del presidente gallego, Alberto Núñez Feijóo, que ahora vuelve a mirar con preocupación la situación de la venta. Precisamente, tras haber obtenido los derechos necesarios para prestar servicios de interrumpibilidad en 2014, decidió mantener la actividad al menos un año. Pasado más de un año,decidió poner en venta sus factorías.

Alcoa, que se quedó con la antigua Empresa Nacional del Aluminio (Endasa) en 1989, mantiene estas tres plantas de las nueve que había en el grupo público. El 90% del aluminio que se transforma en España procede de las tres fábricas de producto primario. La venta de su filial española responde al plan de reestructuración que está llevando a cabo y que dejará a la multinacional dividida en dos partes: Alcoa, que mantendrá el negocio tradicional del aluminio, y una unidad que aglutinará las actividades aeroespacial y automotriz.

 

Aunque Alcoa está en un proceso de desinversiones y reducción de costes, la subida del precio de la energía en España ha convertido a estas plantas en problemáticas… cuando España es un país estratégico para Alcoa.

 

A lo largo de las últimas semanas -coincidiendo con las temperaturas más bajas y las nevadas- el precio de la luz se disparó, si bien es cierto que en los últimos días está bajando y volviendo a los parámetros «normales» o que ya consideramos normales porque no nos asustan. Hay empresas que ante esta situación han adoptado ya medidas de ahorro desde hace tiempo; es el caso de Megasa, gran consumidora de energía también, que centra la producción por las noches para reducir gastos. Desde Alcoa explican que en su caso, esto no es posible. Alcoa no puede ahorrar en la producción en el complejo industrial de San Ciprián, por ejemplo, porque hay que mantener las cubas electrolíticas permanentemente en funcionamiento y también la producción. Nada puede fallar para que la cadena de producción se complete.

El consumo energético es el «gran problema» de Alcoa. Sobre todo cuando la electricidad alcanza como ahora precios tan elevados, batiendo récords. Porque Alcoa consume tanta electricidad casi como toda Galicia, como las principales ciudades gallegas en su conjunto; la luz supone en torno al cuarenta por ciento del gasto de la multinacional. Una barbaridad. «Desde luego si los precios siguen así son insostenibles para nosotros», advertían esta semana desde Alcoa. Porque al precio de la luz hay que añadir la situación del mercado del aluminio y la competencia asiática. La multinacional no obstante, como es sabido, tomó medidas: por ejemplo, se dividió en dos sociedades más competitivas, una dedicada a la producción del aluminio y otra dirigida de manera especial a la automoción, aeronáutica, etc. El consumo en energía de Alcoa equivale, para hacernos una idea, al 2% del consumo nacional en toda España.

La Voz de Galicia – Alcoa, que consume tanta electricidad como casi toda Galicia, no puede ahorrar y ve «insostenible» el precio 

 

Como se indicó anteriormente, el precio de la energía supone entre el 25-40% del precio final de cada tonelada de aluminio, por lo que la existencia de bajos costes energéticos, significa aluminio más barato y por tanto, la rentabilidad de las fábricas.

 

 

Si te ha gustado, puedes apoyar la noticia en Menéame

 

 

Más info en:

– NY TIMES – American Companies Still Make Aluminum. In Iceland.

– Aluminium Smelting in Iceland – Alcoa, Rio Tinto Alcan, & Century Aluminum Corp.

Aluminum Cluster in Iceland.

– IPS – Iceland Renews Push for Aluminium Plant.

– Gulf News – Aluminum firms seek cheaper production in Middle East

– Saving Iceland – Aluminium Production in its Global Context.

– John thackara – Iceland: eaten alive, or growing to live

– NYTIMES – Emirates to be site of largest aluminum plant

– The National – The drive to cut energy costs in production of aluminium

– El País – El país de la bauxita

Publicado en Uncategorized | Etiquetado , , , , , , , , , , , , , , , , , , , | Deja un comentario